L’histoire des afro-américains retracée par leur ADN

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  • 1920, des afro-américains à la recherche d'un meilleur cadre de vie

L’histoire des afro-américains retracée par leur ADN

Ignorée jusqu’à présent, l’étude de la diversité génomique afro-américaine permet d’éclairer l’Histoire de façon inattendue. Le mélange génétique avec les européens s’est produit principalement dans le sud des États-Unis avant la guerre civile. On estime que 82,1 % des ancêtres des afro-américains vivaient en Afrique avant l’avènement des voyages transatlantiques, 16,7 % en Europe et 1,2 % aux Amérique. L’étude des récentes migrations massives du XXe siècle ont mené à la formation d’une nouvelle diversité génomique.

Les migrations des afro-américains retrouvées dans leur ADN

L’histoire des afro-américains a été façonnée en partie par deux grands voyages.

Le premier a amené des centaines de milliers d’africains dans le sud des États-Unis comme esclaves. En 1808, lorsque le commerce transatlantique des esclaves fut déclaré illégal aux États-Unis, approximativement 360 000 africains avaient déjà été transportés de force. En 1870, les recensements officiels des États-Unis enregistraient 4,88 millions d’individus « de couleur » dont 90 % vivaient dans le Sud.

Le second voyage, la Grande Migration, a commencé vers 1910 et achevé vers 1970. Plus de six millions d’afro-américains ont quitté le Sud pour New York, Chicago et d’autres villes du pays du nord du pays. Aujourd’hui, 45 millions d’américains sont identifiés comme afro-américains.

Une équipe de généticiens a cherché des preuves de cette histoire dans l’ADN de plus de 3 700 afro-américains vivants.

Les résultats, publiés dans PLOS Genetics, fournissent une carte de la diversité génétique afro-américaine, éclairant à la fois leur histoire et leur santé. Enfouis dans l’ADN, les chercheurs ont découvert les marques de cruauté de l’esclavage, notamment des preuves supplémentaires que les propriétaires d’esclaves blancs engendraient régulièrement des enfants avec des femmes détenues comme esclaves. Cela a conduit leurs descendants à s’éloigner d’une telle oppression : les afro-américains génétiquement apparentés sont distribués étroitement le long des routes qu’ils empruntaient pour quitter le Sud, ont découvert les scientifiques.

L’inégalité médicale des afro-américains

« L’importance de cette découverte n’est pas seulement historique », a déclaré le Dr Esteban G. Burchard, médecin et scientifique à l’Université de Californie à San Francisco, qui n’a pas participé à l’étude. Une carte détaillée des variations génétiques chez les afro-américains aidera à montrer comment les gènes influencent leur risque de diverses maladies. « Cela a une importance médicale énorme », a-t-il déclaré.

L’esclavage et la discrimination a influé sur le niveau social, économique et sanitaire de nombreuses communautés afro-américaines. Les disparités en matière de santé continuent d’être aggravées par la pauvreté, l’inégalité d’accès aux soins et une représentation inégale de cette communauté dans la recherche médicale.

Jusqu’à récemment, la plupart des recherches sur le lien entre les gènes et la maladie étaient axées sur les personnes d’origine européenne. « Nous manquons de beaucoup de biologie et de diversité », a déclaré Simon Gravel, un généticien de l’Université McGill à Montréal.

L’histoire des afro-américains pose des défis particuliers aux généticiens. Au cours de la traite des esclaves, leurs ancêtres ont été capturés dans diverses populations à travers une partie de l’Afrique de l’Ouest. Ajoutant à la complexité est le fait que les afro-américains vivants peuvent retracer une partie de leurs ancêtres aux européens et aux amérindiens.

Dans la nouvelle étude, le Dr Gravel et ses collègues ont analysé l’ADN de 3 726 afro-américains ayant participé à trois études médicales distinctes.

L’ADN révèle l’origine des afro-américains

Répartition de la diversité de l'ADN des afro-américains aux Etats-Unis, avec un gros plan sur le Sud. Exemple de répartition des gènes dans le "chromosome brower" d'un individu.

Répartition de la diversité de l’ADN des afro-américains aux États-Unis, avec un gros plan sur le Sud. Exemple de répartition des gènes dans le « chromosome brower » d’un individu.

Les scientifiques ont pu identifier des segments d’ADN chez des sujets originaires de différents continents. Selon leurs calculs, les ancêtres de l’afro-américain moyen d’aujourd’hui étaient 82,1 % d’africains, 16,7 % d’européens et 1,2 % d’amérindiens.

Le Dr Gravel et ses collègues ont également estimé quand ces gènes ont été introduits.

Lorsque deux parents d’origines ethniques différentes ont une famille, leurs enfants partagent de longs segments d’ADN identique. Au fil des générations, les segments deviennent plus petits. Les longueurs, mesurés en centimorgan’s servent d’horloge généalogique.

La plupart des ADN amérindiens identifiés par le Dr Gravel et ses collègues afro-américains se trouvent maintenant en petits segments. Les scientifiques ont conclu que la plupart des mélanges entre africains et amérindiens avaient eu lieu peu après l’arrivée des premiers esclaves dans les colonies américaines au début du XVIIe siècle.

L’ADN européen chez les afro-américains, d’autre part, se produit dans des morceaux légèrement plus longs, indiquant une origine plus récente. M. Gravel et ses collègues estiment que son introduction remonte aux décennies précédant la guerre civile.

Les scientifiques ont accordé une certaine attention au chromosome X en particulier en raison de son rôle dans la détermination du sexe. Un chromosome X est hérité des mères ; les pères peuvent apporter un Y ou un X.

Les chercheurs ont observé que le chromosome X des afro-américains avait une ascendance africaine supérieure à celle des autres chromosomes. Le Dr. Gravel et ses collègues pensent que cette variation s’explique par les hommes européens et les femmes africaines produisant des enfants — en d’autres termes, les propriétaires d’esclaves violant les femmes qu’ils détenaient captives.

Les bases de données étudiées par le Dr Gravel et ses collègues comprenaient également des informations sur l’endroit où vivent actuellement les sujets. Les scientifiques ont utilisé cette information pour aider à retracer les mouvements des afro-américains à travers les États-Unis.

Ils ont trouvé des liens génétiques très forts entre les afro-américains du Sud et ceux du Nord-Est et du Midwest.

Les similitudes génétiques chez les Afro-Américains ont tendance à se regrouper le long des lignes de train que leurs ancêtres ont prises lorsqu’ils ont quitté le sud de Jim Crow : l’Illinois Central à Chicago, par exemple, et la côte atlantique.

Les scientifiques ont été intrigués de constater que les américains vivant actuellement dans le Sud sont plus proches des afro-américains vivant au Nord ou à l’Ouest que des afro-américains actuels du Sud.

Le Dr Gravel a proposé une explication surprenante : « Les premières personnes qui ont migré hors du Sud étaient celles qui avaient le plus d’ascendance européenne », a-t-il déclaré.

Une étude génétique historique sans historien

Alondra Nelson explique comment l'étude de l'ADN, permet de revisiter l'histoire des afro-américains

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Alondra Nelson, doyenne des sciences sociales à l’Université de Columbia et auteur de « La vie sociale de l’ADN : race, réparations et réconciliation après le génome », a estimé que ce résultat n’avait pas beaucoup contribué à comprendre qui avait quitté le Sud et pourquoi.

Dans l’étude, a-t-elle noté, les chercheurs ont trouvé seulement 1 % d’ascendance européenne en plus chez les Afro-Américains qui ont quitté le Sud.

Le Dr Nelson a noté que les historiens collaborent de plus en plus à des études génétiques comme celles-ci. Mais la nouvelle étude génétique n’inclut pas un historien parmi ses auteurs.

« Les intentions humaines d’échapper à la terreur raciale ne peuvent pas être réduites à un génotype », a-t-elle déclaré. « Si vous voulez comprendre la Grande Migration, c’est une formidable opportunité perdue. »

Les auteurs de la nouvelle étude ont déclaré que les variations génétiques des afro-américains à travers les États-Unis pourraient être importantes pour la recherche médicale. Les chercheurs qui veulent étudier l’influence des gènes sur les maladies chez les afro-américains doivent savoir où vivent leurs sujets.

Le Dr. Burchard de U.C. San Francisco a déclaré qu’une meilleure compréhension de la génétique afro-américaine pourrait également conduire à des découvertes qui pourraient bénéficier à tous. Les scientifiques ont découvert une mutation génétique rare chez une femme afro-américaine, par exemple, qui a réduit son taux de cholestérol. Cette découverte a conduit à un médicament prometteur pour les maladies cardiaques.

« Et voilà, il était pertinent pour toutes les populations, indépendamment de la « race » », a déclaré le Dr Burchard. « C’est pertinent si vous êtes européen, si vous êtes africain, si vous êtes asiatique, si vous êtes rose, blanc, bleu ou vert. »

2018-09-22T23:38:14+00:00

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